Monthly Archives: October 2010

A History of Virulence: The Body and Computer Culture in the 1980s (part 2 – with illustrations)

From viral marketing to computer viruses, the cultural logic of virality permeates the Web. The December 2010 issue of the Sage journal Body & Society will publish my long-awaited 36-page essay “A History of Virulence: The Body and Computer Culture in the 1980s”. The text that follows is the second  part of the “author’s cut” version of the article: an archeology of computer-mediated moral panic, autonomist marxist hacking, and AIDS activism. Click here for the first part.

Computers – Viral or Visceral?

This ‘viral turn’ in mainstream computer narratives was absorbed in a somewhat paradoxical way into users’ milieus. The symbolic coincidence of the body and computing machinery, as well as the related viral motives, were enthusiastically adopted by computer amateurs. This appropriation can be read as a typical ironic strategy mirroring hegemonic taxonomies (Ang, 1985; Storey, 2006), a way of transcending labelling through self-stigmatization. In this sense, virulence developed into a cultural process of unapologetic ‘counterpride display’ typical of youth subcultures (Richards, 1988). In the context of 1980s computer culture, this can be interpreted as something that aimed not only to empower autonomous social practices through political recognition but also to normalize personal motivations and behaviours through the inscription of technological activity in the intimate sphere of the body. The mimicking of the media hype was not only performed with satirical intent. It also performed a deliberate distortion and amplification of the viral discourse into one of ‘viscerality’. The classical Cartesian superposition between body and machine – implied by the mainstream rhetoric of computer viruses – expanded into a thematic sequence that came to be dominated by the image of the machine penetrating the body.

Understanding how computer culture adopted the stigma of being a ‘virus’ and turning it into an asset requires first understanding the relative place and status of the computer in late 20th-century consumer culture. The process of miniaturization of computing technology that had led from the 13-ton UNIVAC (1951) to the 30-odd kilo IBM 5100 (1975), was also a process of re-territorialization. While the post-war ‘electronic giant brains’ (Berkeley, 1949) occupied military bunkers and industrial basements, the 1980s saw the infiltration of computing machines into the private sphere. Decades before ubiquitous computing, homeand family-computers took up residence inside the houses of a new generation of electronic amateurs1. Commercial names changed in step, evoking everyday life and homely informality. The most successful products had common male and female names like Lisa or Vic2. They conjured up the unthreatening pleasures of family life: children (Junior, Piccolo), small animals (Pet, Bee), and fruits (Apple, Acorn, etc)3. Products designating power, luxury and imposing size were destined to sell poorly4. Specialized press targeting computer users developed these motifs. Home privacy became synonymous with personal, bodily intimacy. In the media, there was an increasing trend to emphasize the association between autonomous computing and bodily performance, beauty and health. The well-known Apple 1984 TV commercial (Scott, 1984)5, for example, staged the liberating power of personal computers by opposing a young female athlete to a crowd of senile users living under the rule of an Orwellian Big Brother.

These initial remarks are corroborated and extended by the analysis of visual sources. At first glance, the depictions of computers associated with sports and physical activities duplicate this buoyant bodily imaginary. For example, Figure 2 clearly places the computer in a family setting. The presence of a father and his son suggests intergenerational unity and family ordinariness. The father wearing sports gear further indicates that computing can be seen as a substitute for physical exercise.

Figure 2. Family computer and physical exercise (Anon., 1983a – courtesy of


  1. The domestication of computers, which some commentators date back to the mid 1990s (Cummings and Kraut, 2002; Frohlich and Kraut, 2003; Kraut et al., 2006), was actually a distinctive phenomenon of the previous decade.
  2. One of the milestones in Apple’s rise to commercial supremacy was a computer christened Lisa, named after Steve Job’s daughter. In the 1980s, another big hitter was Commodore’s Vic20, whose name, according to its creator, ‘sounded like a truck driver’ (Bagnall, 2003).
  3. Among the best-know nexamples of computer names inspired by childhood are: the IBM PC jr, the Japanese Junior100 and the Danish RC Piccolo. Animal and fruit names were also commercially successful: for example, the Commodore’s Pet was followed by BWV’s Husky and by Applied Technologies’ MicroBee; early European competitors of Apple included Acorn computers and Apricot PC.
  4. After 1982, a number of short-lived home computers with pretentious names popped up: the Welsh Dragon Data, the English Atom, the Belgian Charlemagne 999, the French Orchidé́e as well as the American Vixen were all forced out of the market by 1984.
  5. For a complete description see Linzmayer (1999) and Friedman (2005).

Dans du 18 octobre 2010

Dans le sociologue Antonio Casilli, auteur de Les liaisons numériques. Vers une nouvelle sociabilité ? (Seuil, 2010) explique le fonctionnement des réseaux sociaux en ligne comme Facebook… quand ils s’allient avec des moteurs de recherche comme Bing. Propos recueillis par Charlotte Pudlowski.

Le Web est capable de créer des passerelles entre les différents milieux sociaux que nous traversons. Notamment, grâce à une propriété des réseaux sociaux qui est la «transitivité»: si je suis ami avec quelqu’un qui est ami avec quelqu’un, je deviens ami avec ce troisième individu. Grâce à Internet, on booste notre transitivité et on resserre notre cercle de connaissance.

Antonio Casilli au séminaire EHESS Digital Humanities (20 oct. 2010, 14h)

La première séance de l’année  du séminaire Digital Humanities, les transformations numériques du rapport aux savoirs aura lieu le mercredi 20 octobre 2010 de 14h à 16h au 96 bd Raspail, Paris 6e, en salle informatique. L’intervenant pour cette séance est Antonio Casilli, auteur de  Les liaisons numériques. Vers une nouvelle sociabilité ? (Seuil, 2010). Le sociologue, chercheur au Centre Edgar Morin de l’EHESS, parlera de la manière dont il circonscrit des objets sociologiques, comme des relations sociales, articulant numérique et non-numérique et des questions méthodologiques que cela pose.

Le  séminaire Digital Humanities de l’Ecole des Hautes Etudes en Sciences Sociales à Paris se penche sur l’émergence du nouveau domaine de recherche à l’intersection des sciences humaines et sociales et des computer sciences. Ce terme désigne tout à la fois un ensemble de pratiques de recherche mobilisant de manière structurelle des moyens informatiques, des modèles épistémologiques relevant du concept de « e-sciences », mais aussi des modes de diffusion des résultats de la recherche qui mobilisent les nouveaux moyens de communication en réseau.

La participation au séminaire est ouverte, mais sur inscription. Pour d’évidentes questions de gestion de places, il est nécessaire d’annoncer sa présence en écrivant à ou

Pour lire et signer le Manifeste des Digital Humanities.

"Internet, ou le triomphe des outsiders" : 'Les liaisons numériques' dans Médiapart (18 oct. 2010)

Dans Mediapart, une interview d’Antonio A. Casilli, auteur de Les liaisons numériques. Vers une nouvelle sociabilité ? (Seuil, 2010). Les propos du sociologue, chercheur à l’EHESS, sont recueillis par Vincent Truffy et résonnent avec les idées de Dominique Cardon (La démocratie Internet, Seuil). Deux visions complémentaires du Web et de ses forces sociales.

Antonio Casilli : On reproduit en ligne certaines de nos densités sociales offline: nos communautés ressemblent à nos petits mondes. (…) Cette structure donne une importance particulière aux individus charnières, les «brokers» qui deviennent médiateurs entre deux milieux : c’est un peu le triomphe des outsiders, des individus un peu décalés par rapport à leurs communautés d’origine. Ethan Zuckerman, fondateur de Global Voices, explique ainsi que «les gens qui font le lien entre des communautés séparées et différentes rétrécissent le monde». Internet favorise ce travail de relais qui autorise beaucoup plus d’ouverture, de rupture avec des logiques d’habitudes.

Médiapart :: Lire l’interview à Antonio Casilli et Dominique Cardon

R.I.P. Sandro Roventi (1947-2010) (Sunday Sociological Song)

Italian sociologist Sandro Roventi left us. Yesterday he was put to rest in the cemetery of  Lambrate (Milan). Sandro was the person who introduced me to sociology (after being trained as an economist). Passionate, funny, politically unpredictable, lucid, generous: he was all these things and much more. He started his career during the Italian Years of Lead. After the European Consortium for Political Research published his Italy and Terrorism in the 1970s (1980) he became the target of unwanted attention from both the political police and the Red Brigades. The epitome of a generation of social scientists / activists steering through a time of political unrest and de facto civil war.

The first lesson of his Sociology class went something like: “Ok kids. To make a champagne molotov all you need is a bottle, alcohol and a cloth…” – and after looking at our dumbfounded faces he would go on introducing us to the notions of conflict, labour, social justice, etc. We became friends eventually. He supervised my tesi di laurea. He wrote the preface to my first book. Until I left Italy I was a regular guest at his dinner parties. Sometimes, we would listen to music. I remember he loved this song. I love it, too.



"Vertus du Virtuel" : Les liaisons numériques dans Les Inrocks (13-19 oct. 2010)

Le n° 776 du magazine Les Inrocks propose un compte-rendu du livre d’Antonio Casilli, Les liaisons numériques. Vers une nouvelle sociabilité ? (Seuil, 2010), signé par Jean-Baptiste Marongiu.

“Les histoires d’amour assistées par ordinateur qui se nouent par millions sur les différents réseaux sont empreintes du même besoin d’authenticité que celles hors-ligne. D’un côté comme de l’autre, on recherche des relations privilégiées où la passion et son lot d’excitations puissent résister aux coups de boutoir de la durée. N’empêche, le projet corporel et sentimental qui prend forme sur Facebook, Twitter et la myriade des réseaux sociaux améliore la présentation de soi, la crée parfois, et la rend disponible à des existences nouvelles, sur et hors la Toile”

"Qu’est-ce que la sociologie a à faire avec les ordinateurs ?" : podcast d'Antonio Casilli dans l'Atelier des médias (RFI, 16 oct. 2010)

Ecouter le podcast du sociologue Antonio Casilli, auteur de Les liaisons numériques. Vers une nouvelle sociabilité ? (Seuil, 2010) interviewé par Ziad Maalouf dans l’émission L’Atelier des médias (RFI, 16 octobre 2010). Dix-sept minutes pour découvrir ensemble les transformations de notre manière de faire société en ligne – et pour comprendre pourquoi les sociologues, initialement sceptiques, ont dû se rende à l’évidence : le Web n’est pas seulement synonyme d’isolement social.

“Quand j’ai commencé à m’intéresser au monde numérique, dans les années 1990, je suscitais beaucoup de scepticisme. « Qu’est-ce que la sociologie a à faire avec les ordinateurs ? » me demandait-on régulièrement. Presque 15 ans après, la donne a bien entendu changé. Plus personne aujourd’hui ne doute du pouvoir incroyable du net en ce qui concerne la mise en relation de personnes. Le développement des réseaux sociaux, qui comptent leurs membres par dizaines ou centaines de million, y est bien entendu pour quelque chose”.

Pourquoi le titre "Les liaisons numériques" ? podcast de Recherche En Cours (Radio Aligre, 8 oct. 2010)

Réécoutez le podcast de l’interview avec Antonio A. Casilli (Paris, EHESS), auteur de Les liaisons numériques. Vers une nouvelle sociabilité ?, Seuil, 2010, invité de Jean-Marc Galan et Alexandre Moatti dans l’émission Recherche en Cours (Radio Aligre FM 93.1). L’occasion, entre autres, pour poser la question : est-ce que le titre de cet ouvrage a été inspiré par ‘Les liaisons dangereuses’ de Choderlos de Laclos ?…

Blogcast – Recherche en cours

[Emission enregistrée le 8 octobre 2010]

"Même les médecins se méfient de la notion de cyber-dépendance" : podcast d'Antonio Casilli Le débat du jour (RFI 13 oct. 2010)

Ecoutez le podcast de l’émission Le débat du jour (Radio France Internationale) du 13 octobre 2010. Le sociologue Antonio A. Casilli, auteur de Les liaisons numériques. Vers une nouvelle sociabilité ? (Seuil, 2010) a été l’invité de Jean-François Cadet.  L’occasion pour discuter, avec Louis-Serge Real Del Sarte et Jean-Charles Nayebi, des risques et des promesses des réseaux sociaux.

“La notion de cyberdépendance est problématique. Même à l’intérieur de la communauté médicale plusieurs voix se sont levées pour en dénoncer la faiblesse. En 2009 la revue Cyberpsychology and Behaviour a publié une méta-analyse de 10 ans d’études cliniques en cyber-addiction et a découvert que les tests étaient fait de façon trop désordonnée, que les catégories diagnostiques ne correspondaient pas et que les résultats n’étaient pas concluants. Quand on dit ‘je suis accro à Internet’ ce n’est pas d’une technologie dont on parle, mais des relations sociales qui s’y passent, des personnes avec qui je communique par mail ou avec qui j’échange dans les réseaux sociaux. La bonne question n’est pas ‘est-ce que je suis accro du Web ?’ mais ‘pourquoi je m’investis autant dans une relation sociale en ligne ?’…”

Podcast de l’émission ‘Le debat du jour’ | RFI

[Emission enregistrée le 13 oct. 2010]

A History of Virulence: The Body and Computer Culture in the 1980s (part 1)

From viral marketing to computer viruses, the cultural logic of virality permeates the Web. The December 2010 issue of the Sage journal Body & Society will publish my long-awaited 36-page essay “A History of Virulence: The Body and Computer Culture in the 1980s”. The text that follows is the first part of the “author’s cut” version of the article: an archeology of computer-mediated moral panic, autonomist marxist hacking, and AIDS activism. Click here for the second part.

Ubiquity, Embodiment, Virality

The emergence of ubiquitous media and the focus on pervasive computer networks seem to have introduced a major shift in the way information and communication technologies are practised and represented in contemporary societies. Since the early 2000s, the consensus around theories of a virtual humanity ‘homesteading on the electronic frontier’ – the ethereal cyberspace where users were to be ‘uploaded’ (Lévy, 1994; Rheingold, 1993) – have progressively given way to approaches to computer-mediated social interaction centred on mixed realities. According to these new theoretical stances, digital technologies are to be regarded as a domain of affordances extending and enhancing physical presence rather than superseding it (Hansen, 2006). Significantly enough, the author who popularized the very notion of ‘cyberspace’, William Gibson, acknowledges this momentous development in his novel Spook Country: if the pre-ubiquitous technological paradigm can be described as ‘a state in which ‘‘mass’’ media existed, if you will, within the world’, in the ubiquitous one they ‘comprise it’ (2007: 121).

Ubiquitous computing does not transcend everyday experience, rather it pervades reality by saturating the actual space of the cities and by infusing physical bodies. Featherstone (2007: 320) describes this media ontology by suggesting that ‘as media become ubiquitous they become increasingly embedded in material objects and environments, bodies and clothing, zones of transmission and reception’. After Simondon, Bernard Stiegler defines social and ubiquitous media as a ‘human techno-geographical milieu’ (in Venn et al., 2007), that is, a socio-technological process converting human corporeality into information. Following Stiegler’s emphasis on the need to harmonize symbolic, technical and material milieus, new couplings of the body, social imaginaries and social practices come into view.